¿Qué les hace la hierba gatera a los gatos y por qué les gusta?

Como la única droga recreativa para gatos, la hierba gatera (nepeta cataria) es una planta estimulante única que es casi tan desconcertante como los propios gatos.

Entre 67% y 80% de la población felina adulta es sensible a la hierba gatera.

Los gatos sensibles reaccionan a la hierba gatera volviéndose un poco locos, rodando por el suelo, lamiendo tanto como pueden, frotando sus cabezas en la hierba gatera y retozando por la habitación. Algunos gatos comienzan a babear. Otros se agitan y se vuelven violentos.

Tanto los gatos pequeños como los grandes reaccionan a la hierba gatera. Los leones, tigres, leopardos y otros grandes felinos exhiben las mismas reacciones a la hierba. Pero si bien la experiencia está muy extendida entre todos los tipos de gatos, son los únicos animales que se entusiasman tanto con la hierba gatera.

Para el resto de nosotros, es cualquier cosa entre un repelente y un sedante suave. Preparados en un té, ahumados o mezclados con golosinas, la hierba gatera y la hierbabuena calman a los humanos, los perros y otros animales. Y si no le entusiasman los gatos estimulados o los humanos relajados, tal vez le guste saber que el compuesto activo de la hierba gatera es un repelente contra mosquitos más potente que el DEET.

Ya sea que estés observando a un gato en medio de un subidón de hierba gatera o estudiando los secretos ocultos dentro de la hierba gatera, la dinámica entre la planta y el felino es una fuente constante de fascinación.

En este artículo, profundizaremos en las formas misteriosas de la hierba gatera, descubriremos qué es, cómo afecta a los gatos y cómo puedes empezar a usarla tú mismo.

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¿Cómo funciona la hierba gatera?

Para comprender cómo la hierba gatera afecta a su gato, debemos analizar más de cerca dos cosas:de qué está compuesto el catnip y lo que hace funcionar a tu gato.

¿Qué es la hierba gatera?

Cuando miras una planta de hierba gatera, tu primera impresión es la de una hierba perenne verde maleza, a veces coronada con un manojo de flores blancas o lavanda. Del tallo se ramifican hojas dentadas que parecen ramitas de bálsamo de limón más suaves y polvorientas.

La planta es miembro de la familia de la menta (Lamiaceae) y se confunde fácilmente con el bálsamo de limón, la hierbabuena y la menta.

Paquete de hojas, tallos y flores de hierba gatera

La planta de hierba gatera se parece a otros miembros de la familia de la menta, con hojas puntiagudas y dentadas y flores blancas o lavanda.

Lo que la hace diferente de estas plantas es algo que no puedes ver: un compuesto químico llamado nepetalactona.

Secretada en frágiles bulbos microscópicos que recubren las hojas, los tallos y las vainas de la planta, la nepetalactona constituye entre 70% y 99% del aceite esencial en hierba gatera.

¿Por qué a los gatos les gusta la hierba gatera?

Cuando esos pequeños bulbos se rompen, las moléculas de nepetalactona flotan fuera de la planta de hierba gatera y entran en la nariz de su gato. A partir de ahí, se unen a los receptores de proteínas, que estimulan las neuronas sensoriales que llegan a otras neuronas ubicadas en el bulbo olfatorio. El bulbo olfativo es una estructura nerviosa en el cerebro de tu gato que actúa como un centro de procesamiento de olores.

El bulbo olfativo proyecta esta información de olor a varias regiones del cerebro, incluidos los dos grupos neuronales llamados amígdala. Esta glándula controla las respuestas conductuales a los estímulos. En otras palabras, la amígdala recibe el mensaje de que es hora de acelerar la respuesta emocional y hacer que el cuerpo se mueva.

Mientras tanto, la glándula olfativa también se proyecta al hipotálamo o "glándula maestra" del cerebro, que controla casi todo en el cuerpo. Parece que el hipotálamo interpreta la nepetalactona de la hierba gatera como algo muy similar a las feromonas sexuales felinas, regulando la respuesta a través de la glándula pituitaria y desencadenando una respuesta conductual.

¿Qué les hace la hierba gatera a los gatos?

Independientemente del sexo, las gatas afectadas comienzan a actuar como hembras en celo, con un giro.

Notarás comportamientos similares al celo, como rodar por el suelo, frotarse las mejillas con frenesí, ronronear y vocalizar. Además de estos comportamientos, los gatos se vuelven generalmente excitables, persiguen ratones invisibles y retozan por la casa.

¿Cuánto tiempo duran los efectos de la hierba gatera en su gato?

El efecto dura de 5 a 15 minutos y luego se desvanece, dejando a tu gato dormido hasta por dos horas. Durante ese tiempo, los gatos pierden su sensibilidad a la hierba gatera y necesitan algo de tiempo para que desaparezca la inmunidad.

Entonces, dado que parece que la hierba gatera provoca una respuesta emocional similar a las creadas por las feromonas felinas, ¿es algún tipo de pseudoferomona derivada de plantas?

No exactamente.

A diferencia de las feromonas, los aceites volátiles de la hierba gatera solo afectan a los gatos a través de la nariz. Los gatos no recogen la nepetalactona con su órgano de Jacobson, también conocido como órgano vomeronasal, ubicado en el paladar. Es una experiencia impulsada por la nariz.

Aunque los gatos a menudo comen hierba gatera cuando están drogados, la hierba gatera ingerida no tiene el mismo efecto. Cuando los gatos comen hierba gatera, la experimentan más o menos de la misma manera que nosotros cuando la comemos o la preparamos en un té: pueden sentir un efecto sedante leve.

No podemos decir exactamente lo que experimentan los gatos cuando huelen la hierba gatera. En la comunidad científica, no hay consenso sobre exactamente por qué la hierba gatera afecta a los gatos.

¿Es segura la hierba gatera?

A pesar de todos sus efectos eufóricos, es lo más saludable que puede ser una droga. La hierba gatera es segura, es imposible tener una sobredosis y no es adictiva. Los gatos de todas las edades pueden probarlo, pero solo los gatos adultos tienen el cableado para experimentar un subidón. La mayoría de los gatos desarrollan su interés por la hierba gatera cuando alcanzan la madurez sexual (6 a 8 meses de edad).

¿Cuáles son los beneficios de la hierba gatera?

Ya sea que su gato lo esté mordisqueando fresco o revolcándose en una pila de cogollos secos, la hierba gatera puede ser beneficiosa para su salud.

Cuando se come, la hierba gatera puede ayudar a los gatos estresados ​​a relajarse y sentirse un poco más tranquilos, y cuando se inhala, los componentes activos de la hierba gatera alientan a su gato a jugar. Los cacheos, los saltos y otras formas de juego actúan también como poderosos calmantes para el estrés.

Catnip es una alternativa segura y suave a las duras herramientas de redirección de comportamiento.

Cuando se rocía o se rocía en un nuevo rascador o cama, la hierba gatera puede ayudar a animar a su gato a visitar y usar el objeto designado. Junto con un elemento disuasorio suave, este tipo de dirección positiva es una forma efectiva de cambiar los patrones de su gato sin daño ni estrés.

Alternativas a la hierba gatera para gatos

¿Qué pasa si tu gato es uno de aproximadamente 1/3 de la población felina que no reacciona a la hierba gatera? Tienes algunas alternativas. Si bien Silvervine es la alternativa de hierba gatera más prometedora, también puede probar la raíz de valeriana, la madreselva tártara y otras variedades de hierba gatera.

Silvervine

Aunque la hierba gatera recibe más prensa, la vid plateada, también conocida como matatabi, es una alternativa potente. Este oriundo de China y Japón es una especie de kiwi de la familia Actinidiaceae.

En lugar de nepetalactona, silvervine contiene altas concentraciones de una sustancia química llamada actinidina. La actinidina desencadena una reacción similar a la nepetalactona, pero parece afectar a un mayor porcentaje de gatos. Según un estudio publicado en BMC Veterinary Research, casi el 80 % de los gatos en un grupo de 100 gatos reaccionaron a Silvervine, incluido el 75 % de los gatos que no obtuvieron nada de la hierba gatera.

Silvervine también provoca un subidón más prolongado. Mientras que el efecto de la hierba gatera desaparece después de 5 a 15 minutos, un frenesí de Silvervine puede durar hasta 30 minutos.

Al igual que la hierba gatera, Silvervine es seguro para los gatos y la diversión no tiene efectos secundarios. Si su gato es parte de la población que no obtiene nada de una dosis de hierba gatera, considere probar Silvervine en su lugar.

raíz de valeriana

La raíz de valeriana es una planta perenne con flores, quizás mejor conocida por sus propiedades calmantes. También es moderadamente estimulante para los gatos, provocando una reacción en alrededor del 47 % de los gatos. Y así como la valeriana puede ayudar a aliviar el insomnio y la ansiedad en las personas, esta planta puede ayudar a los gatos a relajarse una vez que el subidón llega a su fin.

Madreselva tártara

La madreselva tártara es un arbusto con flores que, como la hierba gatera, contiene el monoterpenoide nepetalactona. Su madera desencadena reacciones similares a las de la hierba gatera en aproximadamente el 50% de los gatos. Si bien incluso los gatos sensibles a la hierba gatera no comienzan a reaccionar a la planta hasta que tienen alrededor de 6 meses de edad, parece que los gatos de todas las edades pueden entusiasmarse con esta especie de madreselva.

Otros tipos de hierba gatera

De las especies de Nepeta, nepeta cataria tiene la concentración más alta de nepetalactona y los efectos más poderosos, pero las variedades de menta como Blue Wonder, Persian y la menta de Faassen también pueden desencadenar una reacción.

¿Cómo darle hierba gatera a tu gato?

Gato calico jugando con hierba gatera

La hierba gatera está disponible en una variedad de formatos, que incluyen hierba gatera seca, juguetes rellenos de hierba gatera y aerosoles de hierba gatera.

Darle hierba gatera a tu gato es simple. Si está usando hojas de hierba gatera o un juguete, pellizque y masajee antes de dárselo a su gato. Esto ayuda a calentar las cosas, reventar los bulbos de la superficie y liberar los aceites volátiles de la hierba gatera. Si está usando un aerosol, no es necesaria ninguna preparación. Solo rocíalo en el área elegida.

La hierba gatera dura más si se almacena en un recipiente hermético en un área oscura y fresca. Si tiene espacio en el congelador y desea maximizar la longevidad de su hierba gatera, coloque sus recipientes sellados de hierba gatera en el congelador y descongélelos cuando esté listo para divertirse.

Estos son algunos de los tipos de hierba gatera que puede darle a su gato.

Catnip es siempre la misma hierba, pero viene en algunos formatos. Estas son algunas de las opciones disponibles.

hierba gatera seca

También puedes comprar hierba gatera seca en cualquier lugar donde puedas comprar comida para gatos. La potencia varía de un producto a otro, con productos de hierba gatera de menor calidad que contienen demasiado tallo y no suficientes cogollos.

Juguetes de hierba gatera

Los juguetes Catnip también están disponibles, lo que le da a su gato algo para patear, babear y batear mientras zumba.

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Aerosol de hierba gatera

También puedes usar rociadores de hierba gatera, que son una alternativa menos desordenada a las hojas de hierba gatera esparcidas por el piso. El espray de hierba gatera es útil para refrescar los juguetes de hierba gatera y puede ayudar a que tu gato se interese en muebles nuevos como rascadores, camas y árboles.

cultivar hierba gatera en casa

Si te gusta la idea de una planta fresca, piensa en cultivar hierba gatera en el jardín de tu casa. Es una planta perenne que es resistente y fácil de cultivar en una variedad de climas. Recoge y seca la hierba gatera según sea necesario. Aunque los gatos reaccionan tanto a la hierba gatera fresca como a la seca, la hierba gatera deshidratada es más potente y más fácil de almacenar a largo plazo.

En última instancia, la hierba gatera sigue siendo un misterio.

Si bien podemos profundizar más en cómo los compuestos de la hierba gatera interactúan con el cerebro de su gato, no podemos responder exactamente por qué una especie, la hierba gatera, tiene un efecto tan intenso en tantos miembros de otra especie. Es un misterio tan intrigante y encantador como nuestros propios gatos.

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